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杨致远:从不往后看

2006-08-18 19:04:37 来源: 《华人首富》  网友评论 0 进入论坛
  •   这项工作很艰苦,但充满了乐趣。有时我有一种从悬崖上跳下的感觉,有时像置身于电影《塞尔玛与路易斯》,不知结局怎样。我们想用网络做一切,也许什么也做不成。但我们不在乎,我们不会失去任何东西。 ——杨致远
 

[首富档案]

 

国别:美国

 

祖籍:中国台湾台北

 

出生年月:1968

 

行业:互联网

 

财富状况:2005最新评估资产达40亿美元,为美国华人首富。

 

家庭:1997年结婚,妻子Akiko是一位美籍日裔的哥斯达尼加女人。

电脑时代是充满光荣与梦想的年代,白手起家成为亿万富翁的神话层出不穷,苹果电脑的斯蒂夫·乔布斯(Steve Jobs),微软的比尔·盖兹(Bill Gates),Dell电脑的迈克尔·戴尔(Michael Dell),不过他们绝对想不到,有人只用了两年,就踏入了华尔街亿万富翁的行列,他就是杨致远。

这个被人们叫做“酋长”的年轻人是著名的门户网站雅虎的创始人,虽然他现在只有37岁(1968年-2005年),却已是美国《财富》杂志公布的富豪排行榜中最年轻的美籍华人首富。他的创业故事被称作是“互联网领域最古老的一个传奇”。“年轻”和“古老”,这两个如此矛盾的词很少被同时用在一个人身上,但在杨致远身上竟然显得如此贴切。

有人说,“今天上网了吗?”将取代“吃饭了吗?”成为日常的问候语,但是已经或者正准备上网的你,如果还不知道“雅虎”的大名,就如同用软件不知道微软,中国人不知道长城一样荒唐可笑。

YAHOO!一个网络索引公司;一个最受欢迎、效率最高的国际索引公司;一个资产高达390亿美元、单季度的利润高达上千万美元、网站的全球用户已达数千万的国际网络索引公司,竟然是诞生在破旧的汽车库里。

11年前还只是一个不名一文的博士生,无意间将他的网站资料手册发展成为今天这个神话般的国际大型网络公司,我们不得不把眼光聚焦在这位传奇式人物的身上,他就是Yahoo!创始人——杨致远。

互联网领域最老的传奇 从“车库”发迹

1968年,杨致远生于中国的台湾,并在台湾度过了童年。两岁时父亲不幸去世,他和弟弟由在台湾一间大学任职英文和戏剧教授的母亲抚养长大。杨致远的母亲怕两个儿子长大之后被召入伍当兵,便毅然在1978年举家移民美国,最后在加州硅谷圣荷西(San Jose)市定居,并和居住在当地的姊妹相依为命。

日后,杨致远回忆说:“人人都说美国机会多,但当时可没人想到机会会大到如雅虎一般。”并称赞他的母亲虽然精通英文,但当年移民美国之举依然十分勇敢。10岁的杨致远学习不算勤奋,甚至有点儿懒。刚到美国时他曾有过一段学习黑暗期,第一天上课时,惟一知道的英文单词就是“shoe”(鞋)。不过,经过一段时间的磨合,他也融入了这个“异国他乡”。

1990年,杨致远选择了离家不远的斯坦福大学读书,他选修的电机工程。只花了四年时间杨致远就获得了学士、硕士学位,而且在课余任大学图书馆兼职整理图书勤工俭学。他指出在图书馆兼职让他学会了如何有系统地把资讯分类整理。毕业时他觉得自己还欠成熟,就留校从事研究工作。正好,戴维·费罗(David Filo)也留校从事研究。两人的邂逅和结交无疑是雅虎成功的关键因素。

其实,杨致远和费罗原本就认识,费罗比杨致远早进入电机这领域,他1988年即毕业于杜兰大学。费罗一度还曾做过杨致远的助教,他改变了杨致远成绩只拿“A”的记录,直到现在,杨致远还发牢骚:“他居然给我个B。”当然这并不妨碍他们之间的深厚友情。他们做过好几堂课的同班同学,合作过作业。杨致远回忆说:“多亏费罗,(有的)作业几乎是他独自完成,我根本没做什么事。所以从那时起,我就知道以后要多跟这家伙合作。”

很快地,杨致远就“常和这家伙合作”,两人成了合作无间的最佳拍档。攻读博士时,费罗和杨致远都决定专注于自动化软件设计。杨致远回忆这是个“相当蓬勃的产业,极富开创良机”。他和费罗期待能在毕业后,投入这刚起步的产业。然而九十年代初期,一小群野心勃勃的公司开始操控市场,很快地这项产业就已“整合到没有像当初那么多的机会了”,杨致远感叹地说。

不久,两人报名去了日本作学术交流,也在那时,杨致远在日本京都结识了他的未来太太,在哥斯达黎加长大的美籍日裔女子秋子(Akiko),并于一九九六年夏季和她订婚。除了秋子外杨致远还认识了专研人工智能的斯坦福同学斯里尼瓦桑(Srinija Srinivasan),她后来加入雅虎出任总编辑一职。

回到斯坦福,两人在一辆学校拖车上成立了一间小型办公室。这时Mosaic第一个web网浏览器问世了,web网给internet带来了极大的活力,很快两人都迷上了互联网,连博士论文都搁在一边。每天,他们有数小时泡在网上,分别将自己喜欢的信息链接在一起。他们利用互联网搜集NBA篮球明星的资料,以便组成一支虚拟的梦幻明星组合,杨致远还同时编写他的第一个网页--摔角网站。

开始时他们各自独立地建立自己的网页,只是偶尔对彼此的内容感兴趣才互相参考站点。先是每天交换,接着是几小时一交换,而后随时交换。随着收集的站点资料日渐增多,渐渐地他们链接的信息越来越广,他们开发了一个数据库系统来管理资料,并把资料整理成方便的表格集合起来,杨致远回忆道:“原本个人私有的网络名单,就变成了一个规模不小的共有体系”,而他们将它命名成为“杰里和戴维的www网指南”,“杰里”是杨致远的英文名。他们共享这一资源。

随后,网站越来越多,站点名单越来越长了,于是他们将站点分成不同类别一一分类,但很快每一类站点也太多了,他们又将类分成子类,yahoo!的雏形诞生了,核心就是按层次将站点分类,这种核心方式至今仍是雅虎的传统。

杨致远和费罗因自己的需求所发展出的系统属于斯坦福公共网络的一部分,亦即只要知道他的网址,任何人都可以和费罗一样访问他们的指南。费罗和杨致远起初只将他们网址给几位朋友。但这些人个个惊叹连连,就这一样,消息透过网络一传十、十传百地传开来。几乎一夕之间,数以百计的网友开始连上这个设在拖车内的网站。这种情形对他们而言是又惊又喜,因为他们从没想过会有任何外来的观众。人们纷纷反馈信息,还附上建设性意见,使内容更加完善。“要不是有这么多外来的回应,封闭在实验室里我们就不会继续下去,更不会有今天的雅虎”。

杨致远和费罗无心插柳柳成荫地有了观众后,他们不知不觉地也开始一一回应观众的需要。起初,他们只是单向地接收,之后便开始向使用者要求回馈网站资讯。渐渐地,他们扩充网站指引,像是加入了“有什么新鲜事”(What's New)”和“有什麽酷事”(What's Cool)目录。

充满赞美之辞的电子邮件愈来愈多,这种数字化的掌声令杨致远和费罗深感满足,所以他们就不断地免费提供更多更好的服务来争取更多网友上站一游。他们太成功了,在连连掌声中,费罗甚至有点希望不要成长地如此迅速。吃饭和睡觉所花的时间对他们来说,已是奢侈。更糟糕的是,他们还有博士课程得去伤脑筋──至少还要花个一年的时间。但此时网络正进入蓬勃发展的阶段,而催化网络发展的强大助力网景也在此时开发出来。如果在此时将他们已渐成气候的网站暂停下来,未免显得不智。

几经思考,杨致远和费罗决定放弃即将完成的博士学位,全职投入网站建设。并且他们俩开始认真思考要将此工作变成一项事业,开始着手将网站商品化。

Yahoo 一种从悬崖上跳下的感觉

1994年夏天的一个晚上,在没日没夜、满目狼藉的车库工作室中,杨致远与费罗想为他们创造出来的搜索引擎取个响亮的名字,但已历经数小时仍无所获。目前他们除了决定取杨致远的姓Ya为字首外,别无进展。原以为确定字首之后至少会缩小一些范围,事实并不然。在两个无商业目的的年轻人眼中,网站的名字越好玩就越好,他们曾设想过像Yama(阎罗王)、yawp(蠢话)、yawn(打哈欠)等等一系列可能的名字,突然间,他们想到了Yahoo这种字母组合。

他们迅速翻开手边的韦氏英语词典,发现Yahoo一词出自斯威夫特的《格利佛游记》中一群野人的名字。杨致远回忆说:“《格列佛游记》中的那群叫Yahoo的人是没有受过教育、没有文化的野人,没什么水准。我们在斯坦福大学正事不做,游手好闲,没什么水平,于是我们自嘲为Yahoo。” 坦白说,他们设计出来的东西和上面所述并不相符,但是自我贬抑“反其义而用之”在国际互联网上一直很受欢迎,所以Yahoo显然是个好名字,而且Yahoo亦可解释成“Yet Another Hierarchical Officious Oracle”(另一种正式层级化体系)。就这样,一群将在未来改变计算机网络世界的“野人”诞生了,当时是半夜2点。

为了增加褒义色彩,后面加上了一个感叹号,于是就有了“Yahoo!”。“Yahoo!”刚开始的发音是野虎,而非雅虎。另外,现在许多媒体提到“雅虎”时常常漏掉感叹号,这是错误的。

当时,当时网上已存在一些同类搜索引擎,如华盛顿大学的WebCrawler、卡内基-梅隆大学的lycos,以及收费站点infoseek等,这些网站都靠软件自动搜索起家,虽范围广泛,但与雅虎相比,这些索引搜索工具有一个致命的弱点,那就是在web网上每个英文单词都出现过无数次,不根据前后内容无法确定其真正意义,所以搜索列出的大部分结果都没有意义。而雅虎是建立在“手工”分类编辑信息的基础之上,采取分层组织信息的方式,相对而言更具智能性,搜索准确更实用,这正是yahoo!的精华所在。如娱乐类有幽默、笑话、趣闻、音乐等,音乐下又分歌剧、卡拉ok、流派、机构等,用户根据自己需要可以一直检索到最底层。用简单的算法是无法复制雅虎的,这需要极大的工作量,这一点是其他引擎无法比拟的。实际上到1994年年底,雅虎已成为搜索引擎的领导者。

杨致远和费罗虽然为了自己的事业几乎没有时间休息,但他们却很兴奋,因为这时网络的发展,带来了近在咫尺的商机!“雅虎”最缺的就是资金支持,只要有了钱,成功指日可待。没有资金yahoo!的进一步发展将受到局限。怎么办?两个没有任何商业经验的穷学生十分为难:向用户收费,他们会跑到其他地方去;向站点收费,他们绝对不会理睬;卖广告,这违背了internet网最初的宗旨(自由,非商业)……不过不管怎样,yahoo!的价值不容忽视,yahoo!每天要接待数以万计的访问者,任何拥有大量忠实追随者的事物总是有价值的,杨致远坚信这一点。

聪明的杨致远认识到,必须自己制订一个周密的商业计划,才能打动投资人引来投资,他托自己哈佛商学院的同学布雷迪(Tim Brady)做了一份翔实的商业计划书。后来布雷迪成了雅虎第一位雇员,现任雅虎制作副总裁。那时杨致远一天只睡4个小时,每天带着这份计划书,开始不停地拜访风险投资者。

就是这个艰难的时刻,“雅虎”的信息还一直是免费的,直到今天。后来杨致远回忆说:“这项工作很艰苦,但充满了乐趣。有时我有一种从悬崖上跳下的感觉……不知结局怎样。我们想用网络做一切,也许什么也做不成。但我们不在乎,我们不会失去任何东西。”

面对今时今日获得巨大的成功,杨致远很平和地说:“其实,我们当初的主意是个很平常的创意,就是在网上把一大堆网站收集起来,做一个搜索器,方便人家去找,去搜索。这是一个很简单的想法,现在谁都可以想到。但是,那是在1994年产生这样的想法,然后碰到一个愿意进行风险投资的人,拿出100万美元来做这个投入,然后再想办法去赚钱,就不是太容易了。那个时候我们没有办法赚钱,在网络上做广告的公司也根本没有发展起来。我们决定不用别的办法,就是针对广告市场去赚钱。大概这就是世界上第一第二的了。把这些东西综合起来,可以说是偶然,也可以说是有远见。时间、时机,这是成功一个很大的因素。”

初闯商海 要像个赚钱的公司

1994年秋天,yahoo!非常兴奋地迎来了他们的第一个百万访问日。由于许多网友纷纷进入斯坦福大学电机系的工作站使用这套软件,使校方大感困扰,抱怨这项发明影响了学校电脑的正常运作。杨致远问学校是否要接管yahoo!或让他们去寻找合作伙伴,学校很大度的说这是他们自己的事。

非常幸运web网的商机已经成熟,netscape发布了第一个浏览器测试版,并将浏览器上internet目录的按钮指向yahoo!,热线建立了第一个有广告的web站点,大众媒体开始大肆报道internet现象,风险投资基金也向web涌来。yahoo!成了web网上最热的站点之一。

有150年历史的世界上最大的新闻和金融服务商路透社,很快就成了yahoo !的常客,并认识到“yahoo!事实上缩短了信息与人类的距离”,他开始考虑将路透社的新闻业务加到yahoo!上。当他打电话给杨致远时,杨致远惊讶地说“我就要打电话给你”,关于yahoo!的发展杨致远经过几个月的思考,最后认识到“yahoo!不仅仅是web网目录服务商,更是 一种新媒体”,真可谓英雄所见略同。而他的竞争对手认识到这一点时,已是半年之后了。

1995年上半年,两个人已与好几家风险投资公司接触。美国在线(aol)想收购雅虎;MCI、微软、Cnet等也找上门来;网景还提出了正式的方案。如果yahoo!卖给他们,杨致远和费罗很快就会成为百万富翁。但经过仔细考虑杨致远和费罗都拒绝了他们,他们不想出卖自己的东西,因为“yahoo!是我们自己的事业”。而此时,路透社希望将新闻有偿提供给yahoo!,而yahoo!依然还没有任何收入。

为此,杨致远和费洛积极寻找潜在的投资者,第一个找到的是硅谷成功的企业家、国际购物网络的创始人亚当斯。亚当斯将“雅虎”介绍给硅谷最负盛名的风险投资基金Sequoia(红杉资本)的Michael Moritz(迈克尔-莫瑞兹)。但莫瑞兹却有些犹豫,因为雅虎实在太与众不同了,他还不十分清楚yahoo!的发展机会到底在哪里。杨致远将他们的模式总结为“在web网上提供免费服务”,风险基金还从来没有先例投资任何免费的服务或产品。

但最终,杨和费罗说服了莫瑞兹,莫瑞兹意识到“雅虎”是一种新兴媒体,有巨大的商业机会。1995年4月美洲红杉投资雅虎,成立Yahoo!公司和Yahoo品牌,资产约400万美元。同时,莫瑞兹还找来了一位的经理人蒂姆.库格尔(Tim Koogle)来帮助雅虎主管事务,这样杨致远和费罗就可以专注于研究与开发。当时杨致远名片上印着的头衔是Chief Yahoo!(Yahoo酋长)。

经理人蒂姆到Yahoo!公司后下的第一道命令就是让“公司像个赚钱的公司”,的确,雅虎必须开始进账。同时,雅虎也必须面对争夺市场利益的大战,毕竟,网络指南服务已不像刚开始那样是“人人有饭吃”的轻松局面,竞争日益激烈。于是雅虎在1995年8月以崭新的面貌迎战。在它的网站上,增加了许多新的功能,并扩充许多广告版面。开始几天他们收到了不少责骂的邮件,因为在当时的人看来,网络不应为商业所污染。幸好,这样的指责只维持了几天而已。毕竟,他们这么做也只是想增加些收入而已,少数人的指责不会影响大家对这项网络服务的继续支持。

除了广告页的增加之外,雅虎也针对它的分类体系做了些修正,把原先的十九项类别浓缩精简成目前的十四大项。同时,雅虎也在这时候首次推出路透社的新闻连线服务。用户只要在雅虎的首页中,按一下头条新闻的键,即可接收各种不同类别的新闻讯息,如财经新闻、娱乐新闻、政治新闻、最新头条等等,极为方便。

新闻服务只是第一步,同年的十二月,雅虎又增加了气象信息服务;次年春天,股票信息也上网了……通过不断增加服务项目,上网的人次激增。yahoo!进入了用户的日常生活,并成功地重新定位自己:不再是通往web网的大门,而是各种信息服务的综合体。雅虎网页上的每个广告版面待价而沽,使得许多其他竞争者纷纷仿效。Yahoo!将融资与新业务同期推出,以资金注入推动业务发展,以业务模式进一步获取融资,这已经是多数成功IT企业的经验之谈。

不可思议的“7个月翻了10倍”

到1995年8月,yahoo!的转型改造基本完成。随着业务的扩展,资本进一步扩充也提上日程。此前虽有不少广告收入,但转化为现金的数量极有限,yahoo!需要更大的资金注入以争取更大的发展。yahoo!开始计划第二轮融资,杨致远和管理层为公司估价四千万美金,看起来好像是狮子大开口,毕竟七个月前公司的估价才四百万美金,但投资者二话不说就同意了,这一次的投资者是由日本的韩裔——孙正义创立的日本软银公司。它了买下5%的股权。杨致远对软银的投资十分满意,他一直相信yahoo!文化只有本地化才能成功。他认为这正是建立日本yahoo!绝好时机。

yahoo!的第二轮融资带来了新的发展,公司聘用了一批有经验的管理人员,并成功地应付一些不利的现实情况。1996年2月, Yahoo!每天已提供600万页的信息。公司上市条件已经成熟,不过软银公司的孙正义要求提高控股股份。最后大家只好忍痛割爱,割让出部分股权。到正式上市时,杨致远和费罗只拥有各15%的股份,“美洲红杉”拥有17%,而孙正义则割去了37%。杨致远觉得很难过,“如同把自己的孩子送给别人一样。”不过,孙正义对Yahoo!也投入了6000多万美元。

1996年3月7日,Yahoo!股票正式上市,这一天被评为“华尔街盛事”。4月12日正式交易,正值周五。股票最初定价13美元,但交易狂热,平均每小时转手六次之多,一度飙升至43美元。经此一役,Yahoo!市场价值达到8.5亿美元,是“美洲红杉”投资时的200倍。雅虎成了华尔街的宠儿,杨致远的财产也水涨船高。他和他同伴的名字进入了华尔街亿万富翁的行列。

几十天以后,雅虎第一个海外站点——日本雅虎推出。之后法国、德国、加拿大、英国等雅虎分站相继问世,所有分公司按规定必须使用本地语言,采用同一种分类层次。yahoo!在全美各大城市也开设了一系列分公司,从1996年6月旧金山的第一家,到纽约、芝加哥、华盛顿、波士顿等,各地分公司主要提供当地各类信息如交通、职业招聘、体育及各类消遣信息等,品牌的效应逐渐呈现。先总体后局部,先占位后整合,互联网公司以高速度改写传统商业的游戏规则。

1997年,雅虎收入6700万美元,亏损2300万美元。从账面上看,这完全是一个失败的公司。但是在互联网上,它却是最大的明星。市场价值升至28亿美元。1997年第三季度,雅虎的市场价值首次超过浏览器大王网景。从1997年至今,雅虎在美国科技股排行榜上力挫群雄,以900%的增良率的优秀业绩揭开了“科技股世纪末狂潮”的序幕。

当然,最大的快乐不是金钱。杨致远不无得意的说,“最让人感觉良好的是你每天都在改变着世界。你每天早晨起来问:‘我起来干什么?’然后你就觉得如果你不去工作,雅虎可能就会出问题。我们当年建立的小小网站现在每天都有千百万人使用,每当看到这情形,我们就会说一声:‘哇!’甚至打个寒战。这真是一种非常奇妙的感觉。”

“如果我们是为了钱,那我们可能早早就将雅虎卖掉了。可以告诉你一个秘密,我每天都会在收盘时看一次股市行情,但我却不知道自己有多少股票。我还不需要钱,也不想钱,更不想交税。我的钱都在纸上,全是股票,数目很大,看起来都不相信是真的。”

1998年《福布斯》杂志推出高科技百名富翁,杨致远以10亿美元的财富跃居第16位,超过了冠群CEO王嘉廉,成为高科技中的华人首富。

1999年,杨致远和费罗已成为网络媒体公司的舵手,公司市场价值高达390亿美元,而杨致远的纸面财富达到75亿美元。

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齐栋梁
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